Tudor Popa: „Dacă vrei cu adevărat să ajuți oamenii, totul devine posibil”

Avatar

Eduard Țone

, Interviu

Tudor Popa este unul dintre acei tineri născuți în România pentru care inteligența și creativitatea sunt noțiuni în care-și împachetează visele. Dar Tudor nu are prea mult timp să viseze: la 16 ani, împreună cu o echipă din care făceau parte prietenii lui, a inventat o pereche de ochelari – denumiți ulterior Mitra – care vin în ajutorul nevăzătorilor. Proiectul a primit rapid numeroase premii, fiind apreciat cum se cuvine la nivel european și mondial. Astăzi, Tudor Popa vrea să continue dezvoltarea proiectului, printr-un program de crowdfunding în urma căruia ochelarii lui să poată fi comercializați la scară largă iar nevăzătorii din întreaga lume să poată beneficia de ei.

Cum ți-a venit ideea de a face niște ochelari pentru nevăzători?

Ochelarii Mitra

Ca orice viețuitoare, omul se bazează pe un set de simțuri dezvoltate de-a lungul evoluției pentru a interpreta și înțelege ceea ce se întâmplă în jurul lui. Există însă cazuri în care o persoană nu beneficiază de capacitățile senzoriale pe care le are un om de rând, această deficiență fiind interpretată drept “handicap”. Din păcate, lumea consideră persoanele cu deficiențe incapabile de a duce o viață normală. Și aici se termină povestea pentru mulți. Dar de ce să nu încercam să le oferim acestor persoane o soluție pentru lipsurile lor? De ce să nu încercăm să facem ceva bun pentru ei? Aceste întrebări m-au făcut să vreau și, într-un final, să aduc schimbări în viața nevăzătorilor prin intermediul tehnologiei, a doua noastră natură.

Inițial voiam să fac un dispozitiv care ajută persoanele fără vedere să recunoască culorile. Fiecare culoare este formată din trei culori principale, iar transpunându-le pe acestea în stimuli olfactivi, puteam să ajutăm nevăzătorii să simtă culorile prin miros. Astfel suntem în stare să le dăm o nouă perceptivă persoanelor în cauză asupra lumii în care trăim.

La scurt timp însă, am realizat că nu culorile sunt prioritare nevăzătorilor, ci deplasarea, orientarea și integrarea socială. Așa, proiectul nostru a pivotat, și am început să dezvoltăm o pereche de ochelari care ajută persoanele nevăzătoare să se deplaseze în siguranță, să evite obstacolele întâlnite zilnic precum gropile sau bordurile, să mențină o traiectorie în linie dreaptă, ceea ce pentru un nevăzător este aproape imposibil și să ofere ajutor în multe alte situații în care un om fără deficiente se descurcă numai datorită văzului. Acești ochelari poartă astăzi numele Mitra.

Cum ți-ai format echipa și cum s-au împărțit responsabilitățile în cadrul ei?

Echipa care a lucrat la proiect, avându-l în mijloc pe George, prietenul nevăzător

Inițial, când am început acest business, aveam 16 ani și nimeni nu dorea să se implice într-un proiect atât de ambițios. Am primit “nu”-uri de nenumărate ori, însă am refuzat să mă dau bătut așa că am apelat la cei mai buni prieteni ai mei. Ei m-au ajutat de la început deoarece nu a trebuit să-i conving că Mitra are un viitor, ci pur și simplu își doreau să mă ajute cu această cauză.

Chiar dacă eram elevi de liceu la o vârstă destul de fragedă, am luat organizarea și comunicarea foarte în serios, știind că numai așa putem avea rezultate. Pe lângă echipa tehnică din cadrul proiectului, aveam persoane responsabile pentru design, pentru comunicare, pentru a analiza piața și a vorbi cu persoanele nevăzătoare. Așa am format o echipă de cinci persoane, trei băieți și două fete, cu care am reușit să punem pe picioare acest proiect ambițios.

În prezent, business-ul și dezvoltarea ochelarilor au ajuns la un nivel care necesită mai multă forță de muncă, așa că echipa s-a dublat, fiecare având responsabilități mai specifice ca înainte.

Explică-ne un pic ideea de bază a prototipului. Cum folosește în mod practic un nevăzător ochelarii voștri?

Ochelarii Mitra culeg informații diverse atât despre poziția utilizatorului în spațiu, dar și despre orientarea capului, înclinația acestuia și multe altele. Acestea sunt procesate și transmise persoanei în formă unor sunete sau vibrații. Spre exemplu, dacă o persoană să aproprie de un perete sau de un obstacol, aceasta o să își poată da seama unde este acesta, cât de departe, pe unde îl poate evita, numai prin intermediul sunetelor. De asemenea, dacă utilizatorul dorește să meargă pe un drum drept, iar acesta deviază de la traiectorie, ochelarii îi transmit vibrații astfel încât să-și corecteze traseul.

Sunt multe funcționalități ale prototipului, iar acest lucru a fost o adevărată provocare, să găsim un limbaj de transmitere a datelor care poate să fie specific și ușor de înțeles

Totodată, experiență Mitra poate să fie personalizată. Utilizatorul își poate seta singur setările și parametrii ochelarilor prin intermediul unui software special pentru calculator. Tot prin intermediul acestui software se pot face update-uri periodice astfel încât să oferim siguranță maximă utilizatorilor.

Cum ai testat ochelarii și cum au fost primiți de către nevăzători? Ai primit mesaje de la nevăzători din țară sau de-afară? Ce spuneau, ce sugestii făceau?

George și-a adus contribuția la testarea cu succes a ochelarilor Mitra

Inițial am testat ochalarii cu copii de la școala specială pentru nevăzători din București, și totul a mers neașteptat de bine. De obicei când testezi un prototip pentru prima oară întâmpini probleme la care nu te așteptai, erori în software, câteodată și erori în hardware când sare un fir sau se arde câte ceva. Nu și când am avut prima testare. Totul a mers cum trebuie și, cel mai important, ochelarii și-au arătat eficiența și au demonstrat că sunt extrem de utili. La un moment dat am format un cerc de oameni în jurul unui copil nevăzător lăsând undeva un loc prin care ar putea trece. Acesta a fost în stare să identifice locul prin care se poate strecura folosind doar ochelarii, fără să folosească metoda clasică de a cauta cu mâna acest loc. A fost o experiență copleșitoare să vedem că munca pe care am depus-o a dat cu adevărat roade.

Tot prin testări, ne-am făcut prieteni, cum ar fi George. El este un model pentru toată lumea, lipsa vederii nu a fost un impediment pentru el și nu și-a îngustat orizonturile doar datorită acesteia. Astfel, a ajuns să cânte la pian pe scena Ateneului din București de mai multe ori, a avut concerte în fața a mii de oameni, ba chiar a cântat pe scena și cu trupa Voltaj.

Ulterior, ochelarii au fost testați de nevăzători din mai multe țări europene iar acest lucru ne-a făcut să gândim produsul cât de mult am putut pentru utilizatori. Chiar dacă inițial începusem cu o metodă “technology push” am rămas la orientarea “market pull”. Mesaje primim frecvent, majoritatea oamenilor întrebând de unde și cum pot achiziționa ochelarii. Tot așa, primim mesaje de încurajare de la oameni de pe toată planeta, mesaje care ne încurajează să continuăm acest proiect și să îl ducem la final, urmând să își atingă scopul de a ajuta cât mai mulți nevăzători.

Care e următorul pas în dezvoltarea proiectului?

În continuare lucrăm la dezvoltarea ochelarilor astfel încât utilizatorii să se poată baza cât mai mult pe ei. Totodată, urmează să începem o campanie de crowd funding pentru a strânge fondurile necesare începerii producției în serie. În paralel, gândim totul din perspectiva unui business și căutăm metodele ideale de a vinde ochelarii persoanelor nevăzătoare la un preț cât mai mic, poate chiar să fie acoperiți de diverse organizații atât guvernamentale cât și private. Degeaba dezvoltăm în continuare Mitra dacă nu ajung la persoanele care au nevoie de aceștia.

Știu că proiectul Mitra a primit o mulțime de premii naționale și internaționale. Detaliază un pic care au fost acestea, unde ați fost invitați și cum a fost primit proiectul vostru.

Ochelarii Mitra își împrăștie numele din ce în ce mai departe. Inițial, am lansat această idee prin intermediul competiției Compania Anului 2016, competiție antreprenorială organizată de Junior Achievement România. Am câștigat finala acestui concurs la sfârșitul primăverii anului 2016, obținând astfel titlul de Compania Anului pentru elevi. Așa am ajuns să reprezentăm România la etapa Europeană unde nu am trecut neobservați. Am obținut astfel premiul Excellence în IT oferit de AT&T, iar eu personal am obținut titlul de Top 10 lideri europeni, oferit de Junior Achievement Alumni Europe. După aceea am fost chemați la mai multe evenimente, competiții, am primit premiul de Tinere Valori din partea ziarului Timpul, am câștigat etapa internațională a competiției Social Innovation Relay organizată de Junior Achievement în parteneriat cu NN, iar în 2017 am avut o realizare considerabilă. Numai faptul că am fost nominalizați de Camera de Comerț americană în Europa ca fiind una din cele 5 companii inovatoare a Europei, a fost o onoare deosebită, dar când am văzut că am și câștigat, ni s-a părut incredibil, mai ales pentru că am concurat cu companii care aveau investiții de milioane de euro, sau care erau printre cele mai mari în domeniul lor.

Tudor a primit o mulțime de premii și distincții naționale și internaționale

Am fost invitat să vorbesc despre inovația în tehnologie în fața angajaților unor companii mari precum Novartis, Autoliv, Societé Generale și multe altele. Încă un eveniment important urmează să se întâmple luna viitoare, în martie, în Valencia. Am fost invitați de Parlamentul European la un eveniment dedicat dezvoltării tehnologice și businessului să vorbim și să ne prezentăm invenția.

Care a fost cea mai mare satisfacție personală în urma succesului proiectului vostru?

Este o întrebare destul de grea. Viața mea s-a schimbat radical cu fiecare pas pe care l-am făcut în proiectul nostru. Cea mai mare satisfacție a fost când, la prima testare a ochelarilor, am văzut că ochelarii Mitra chiar îi ajută pe nevăzători. Acest lucru mi-a demonstrat încă o dată că prin muncă și devotament totul este posibil. Și asta îmi place să împărtășesc oamenilor când mă întreabă despre satisfacții și despre ce am învățat: totul este posibil dacă ne dorim cu adevărat. Așa cum un băiat de 16 ani a reușit ca prin tehnologie să facă o schimbare în viața unui segment considerabil de oameni, de ce nu ar putea și cineva care are și mai multă experiență, o facultate, poate și resurse financiare?

Încă o satisfacție uriașă este dată de conștientizarea faptului că tehnologia devine o parte din noi pe zi ce trece. Consider că aceasta o să joace un rol important în evoluția speciei noastre, iar faptul că ajut la acest capitol îmi dă o satisfacție inedită.

Te gândești să produci ochelarii pe scară largă? Cum te gândești să găsești finanțare pentru asta?

Scopul proiectului este de a ajuta personale nevăzătoare, iar pentru acest lucru este necesar să producem ochelarii în serie și să îi distribuim celor care au nevoie de aceștia. Pentru început, dorim să strângem fondurile necesare începerii business-ului printr-o campanie de crowd funding. Fiind un proiect social, ne place să credem că societatea vrea o schimbare și de aceea ne bazăm pe oameni că vor fi dornici să susțină o asemenea inițiativă.

Faci facultatea la Eindhoven. Există vreo posibilitate de a lega pe parcursul ei ceea ce studiezi acolo de proiectul tău?

Având în federe faptul că studiez Ingineria Electrică, aproape tot ce fac la facultate este de ajutor când vine vorba de partea tehnică a ochelarilor Mitra. Printre altele, acesta este unul din motivele pentru are m-am dus la o astfel de facultate, să-mi măresc orizonturile pe plan tehnic și să învăț să fac totul mai bine, mai eficient și poate mai creativ. În prezent, la dezvoltarea ochelarilor, folosim câte ceva de la fiecare curs pe care l-am avut până acum. Astfel, reușim să facem totul infailibil din toate punctele de vedere.

Te-a motivat succesul acestui proiect să faci și altele asemănătoare în viitor?

După cum am menționat anterior, mi-ar face plăcere să știu că am avut un rol în dezvoltarea tehnologiei asistive. Ochelarii Mitra sunt, printre multe altele, dovada faptului că dacă îți dorești să realizezi ceva, îți place domeniul în care lucrezi și vrei să ajuți oameni, totul este posibil. Totodată, îmi place să cred că sunt o persoană creativă și curioasă. De când am intrat la liceu am început să fac diverse invenții, diverse aparate prin casă care să îmi ușureze rutină zilnică. Acum încerc să fac totul la alt nivel, nu vreau să fac o invenție pe care să se depună praful la mine în cameră. Dacă pe mine mă ajută, sigur ajută și alți oameni.

De când am început ochelarii Mitra m-am mai implicat și în alte idei de afaceri, am creat diverse aparate și încerc să găsesc soluții pentru toate problemele pe care le întâmpin. Dacă aceste soluții sunt eficiente și inovatoare, iar oamenii le doresc, sigur o să dau naștere altor proiecte asemănătoare.